美国中产阶级境况糟糕

中产阶级是社会阶层里浮动性最大的阶层。

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追踪分析中产阶级并非易事,因为这一群体难以界定。通常,研究者以收入或净资产居于全社会中等水平的家庭为分析对象,但这种方法可能会描绘出一幅过于乐观的图景。举例而言,它无法体现原本属于中产阶级,但因为失业或其他遭遇而落入社会底层的家庭的命运。

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圣路易斯联邦储备银行(Federal Reserve Bank of St. Louis)的经济学家威廉?埃蒙斯(William Emmons)和布赖恩?诺斯(Bryan Noeth)希望解决这一问题,他们独辟蹊径,强调家庭的人口统计学特征,而非收入或财富。具体而言,他们调研具有下列特征的家庭:负责家计的顶梁柱年满40岁(设置这一年龄门槛是因为年满40的人收入潜力很可能已充分实现,而教育程度也不大可能再发生变化),而且接受过相当程度的教育,通常情况下足以为家人带来中产阶级标准的生活水平。关于教育程度的要求,倒也鲜明体现了顽固的种族不平等现象:对白种人和亚裔来说,有高中文凭就足够了;对非裔或西裔来说,则分别需要两年制的专科或四年制的本科教育。

结果不容乐观。截至2013年,这一群体的年收入中位数约为4.5万美元,排除通货膨胀因素后比1989年下降了16%,其中2001年以后的降幅尤为明显。同一期间内,所有家庭的收入中位数——分析中产阶级财富水平时更常用的指标——仅下降了1%。如下图所示:

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(Declining Income:收入下降; Median income of families in the demographically defined middle class:按人口统计学定义属于中产阶级的家庭的中位收入;Median income of all families:所有家庭的中位收入; thousands of dollars:千美元;Sources:William Emmons, Bryan Noeth, Survey of Consumer Finances数据来源:威廉?埃蒙斯、布赖恩?诺斯、美联储消费者财务调查)

家庭财富的情况同样不佳。截至2013年,中产阶级的净资产中位数(资产减去负债)约为12.7万美元,排除通货膨胀因素后比1989年下降了27%,比金融危机来袭前的2007年下跌了38%. 相比之下,全部家庭的净资产中位数仅比1989年下降了4%(当然从绝对值来看全部家庭的净资产中位数更少,因为那些较年轻的家庭还没什么积蓄,拖了后腿)。详情见下图:

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(Declining Wealth:财富缩水; Median net worth of families in the demographically defined middle class:按人口统计学定义属于中产阶级的家庭的净资产;Median income of all families:所有家庭的中位净资产;thousands of dollars:千美元;Sources:William Emmons, Bryan Noeth, Survey of Consumer Finances数据来源:威廉?埃蒙斯、布赖恩?诺斯、美联储消费者财务调查)

当然,两位研究者给出的中产阶级定义并不完美。比如说,因为依赖美联储每三年一次的消费者财务调查这一数据来源,他们在人口统计学特征的选择上颇受掣肘。但不管怎样,他们的调研结果引人忧虑,比宏观收入与财富数据更能反映美国中产阶级的不利处境。


中产阶级

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